La sélection de la semaine

Les plus petites défenses de mammouth jamais trouvées

Vous savez où se trouvent vos premières dents de lait ? Chez les humains, les dents de lait sont remplacées par les dents d’adulte une seule fois dans notre vie. Si la fée fait bien son travail, vous aurez une pièce sous l’oreiller pour chaque dent de lait déposée. Et si cela marchait aussi pour les mammouths, ils auraient beaucoup de pièces !

Par Manuel Quiring, expert en fossils et histoire

Manger, dormir, remplacer, recommencer
Pourquoi ? Tout simplement parce que chez les mammouths – comme chez leurs descendants, les éléphants – les dents qui servent à la mastication sont constamment remplacées. Une dent pousse sous celle qui est utilisée, remplaçant cette dernière lorsqu’elle est trop usée. Un éléphant mange entre 60 kilos et 300 kilos de plantes relativement dures chaque jour : si l’on considère que les mammouths étaient plus grands, on peut penser qu’ils mangeaient plus. Il n’est ainsi pas étonnant d’apprendre que les molaires d’un mammouth étaient remplacées cinq fois avant qu’il n’ait atteint l’âge de trente ans. La sixième – et dernière –dentition restait en place jusqu’à la mort du mammouth. Et un mammouth pouvait vivre très vieux : à titre de comparaison, un éléphant peut vivre jusqu’à soixante-dix ans.

Une défense conséquente
Les défenses, en revanche, n’étaient pas remplacées, et continuaient à pousser tout au long de la vie de l’animal, de la pointe jusqu’à la base, gagnant en longueur et en épaisseur au fil du temps. Une défense peut atteindre une taille conséquente : la plus grande défense, trouvée en Russie en 2007, mesurait pas moins de 5,02 mètres.

Les deux font la paire
Nous avons cette semaine, ans notre vente de fossiles, ce qui pourrait sans doute être la plus petite paire de défenses jamais trouvée.Elle a été découverte en Russie et mesure seulement 13 cm. Les pointes sont toujours intactes, non émoussées et on discerne encore toutes les traces de croissance. Il est probable que le mammouth ait atteint l’âge d’un an ou deux seulement.

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